Un nuevo continente formado por desechos


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¿Qué relación tiene una de las tantas botellas de plástico que se consumen diariamente en nuestro país  con un descubrimiento hecho por un oceanógrafo en 1997?

Le doy una pista: las pajillas, botellas y tapas plásticas están a la cabeza de los principales desechos encontrados en las campañas de limpieza de costas en Costa Rica. Algo tan pequeño pero en grandes cantidades no solo puede contaminar nuestro mar territorial, sino también aguas internacionales. Y aquí surge el vínculo con el segundo hecho.

En agosto de 1997, el oceanógrafo estadounidense Charles Moore regresaba en su velero a California desde Hawái luego de participar en una regata y al tomar una ruta poco transitada, él y sus tripulantes hicieron un terrible descubrimiento: una mancha interminable de basura compuesta por artículos de desecho entre los que sobresalían los plásticos.

No se trató solo un puñado desagradable de basura. Esa mancha o parche mide tanto como 3,4 millones de kilómetros cuadrados y es producto de las 6,4 millones de toneladas de desechos que se estima caen al mar cada año, de los cuales la mayoría (hasta un 80%) son plásticos. 

Se le conoce tristemente como el sétimo continente y la dantesca acumulación de basura se da porque en ese punto del nordeste del océano Pacífico un remolino provocado por las corrientes hace que se agrupen y evita que se dispersen hacia las costas.

La enorme extensión de inmundicia en alta mar se estima se ha incrementado 100 veces en los últimos 40 años. Solo el 20% de los desechos fueron producidos por barcos, mientras que el 80% provino de fuentes terrestres como la botella de agua o de refresco que usted compra. Lo peor es que más “islas de basura” se han descubierto en otros sitios del Pacífico y también del Atlántico.

Otro grave problema asociado es que los plásticos actúan como una especie de "esponja química", concentrando la mayor parte de los contaminantes tóxicos en los océanos, y los animales que consumen estos materiales los transfieren a lo largo de la cadena alimenticia con los riesgos que implica también para el mismo ser humano que provocó esta situación.

Estudios señalan que los peces en las profundidades oceánicas intermedias del océano Pacífico Norte ingieren plástico a una velocidad que puede llegar a las 24000 toneladas por año. Se estima también que cada año más de un millón de aves y cien mil mamíferos y tortugas marinas mueren debido a la ingesta de restos de plástico, que confunden con plancton. Pero no todos los plásticos flotan y hasta el 70% de los desechos acaban también contaminando el lecho marino.

Podemos imaginarnos el costo y la dificultad que significaría acabar con la gigantesca isla de basura. Al encontrarse este “sétimo continente” en aguas internacionales, no sorprende que ningún país considere que deba hacerlo.

Sin embargo, podemos evitar que esa mancha de basura aumente y que nuestras costas tanto en el Pacífico como el Caribe se contaminen, si realmente asumimos la responsabilidad del destino final de cada artículo que consumamos. ¿Será realmente tan difícil?

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SOStenible Katiana Murillo

Katiana Murillo es periodista costarricense especializada en los temas de cambio climático, turismo sostenible y responsabilidad social empresarial.
Trabaja como consultora para organizaciones nacionales e internacionales.

Se inició en el campo de la sostenibilidad cuando sus mismos colegas pensaban que solo se trataba de una pasión por "pajaritos y ranitas", y ha tenido la oportunidad de introducir en este tema a periodistas de países en desarrollo y a otros actores. También ha desarrollado alianzas público-privadas.

Es actualmente coordinadora de la Red de Comunicación en Cambio Climático, LatinClima, una iniciativa impulsada por el Centro Agronómico Tropical de Investigación y Enseñanza (CATIE), el Ministerio de Ambiente y Energía de Costa Rica (MINAE) y el Ministerio de Vivienda, Ordenamiento Territorial y Medio Ambiente de Uruguay (MVOTMA).

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