Telecomunicaciones: De monopolio a cartel


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George Stigler, Premio Nobel de Economía en 1982, fue el gran pensador detrás de la "Teoría Económica de la Regulación", mejor conocida como "captura regulatoria", que establece que cada vez que existe un órgano gubernamental encargado de regular una industria, dicho ente tenderá a defender los intereses de los grupos de presión que dominan dicha industria. En el papel, se supone que los órganos regulatorios velan por el interés de los consumidores, pero en la práctica lo que hacen es promover los intereses de las empresas utilizando el poder coercitivo del Estado.

En Costa Rica se puede escribir todo un estudio de caso al respecto. Por ejemplo, hace un año La Nación informó que la Aresep calculaba las tarifas de buses utilizando un tipo de cambio 17% más alto, lo cual provocaba pasajes de bus más caros. En este caso, la Aresep, cuya misión se supone que es regular servicios públicos en aras de defender al consumidor, lo que en realidad estaba haciendo era inflar el bolsillo de los autobuseros. También tenemos el caso del arroz, el único producto de consumo cuyo precio aún es regulado por el Estado. De tal forma, el precio del bien más común en la dieta de los costarricenses, especialmente los más pobres, está tan inflado que le vale un subsidio a los productores de arroz que el año pasado fue de $75 millones.

Menciono esto porque el tema que ha dominado las noticias en las últimas semanas es la decisión de la SUTEL de permitir el cobro por descarga para Internet móvil postpago (tal y como lo venían solicitando los operadores). La tarifa propuesta es independiente de la velocidad que se contrate. Es decir, el servicio puede ser pésimo que el cobro siempre será el mismo. La SUTEL justifica la decisión afirmando que hay "saturación" de la red debido al "abuso" que hacen de ella algunos usuarios. La idea de SUTEL es que, entre más caro sea el servicio, menos gente lo use y, por ende, menos saturada esté la red.

¿Qué es lo que está ocurriendo? Para eso me permito reproducir unas declaraciones de mi amigo Juan Ricardo Fernández, presidente de la Asociación de Consumidores Libres, sobre esta situación:

"La raíz del problema (saturación de la red) se debe a un uso ineficiente del espectro. Hay un estudio de la SUTEL —declarado confidencial— en ese sentido y es bien sabido que el ICE acapara frecuencias sin usar. Por otro lado, hay frecuencias libres que se podrían licitar, sin embargo ha habido pocos (o nulos) esfuerzos en ese sentido. La SUTEL está actuando como jefe de un cartel, estableciendo un esquema tarifario complaciente con los operadores en lugar que cada uno pueda establecer sus propios esquemas tarifarios  en competencia entre sí (lo cual permite el artículo 50 de la Ley General de Telecomunicaciones). También estaría acuerpando a los operadores para que violen los contratos vigentes de Internet ilimitado que tenemos miles de usuarios, siendo esto un atropello al Estado de Derecho.

SUTEL actúa en contra de los principios de La Promoción de la Competencia y la Defensa del Consumidor, lo cual también quita presión a los operadores para invertir, innovar y mejorar sus redes. Al parecer pasamos de un monopolio liderado por el ICE a un cartel (grupo de empresas de un sector que actúan de forma consensuada para generar beneficios propios de un monopolio) liderado por SUTEL. Todo indica que los operadores no previeron la gran demanda que tendría el servicio de Internet móvil, sin embargo eso es parte del riesgo empresarial que deben afrontar.

El mercado premia y castiga los aciertos y los errores, y es eso el principal incentivo a innovar, mejorar y ser cada vez más creativos, es la piedra angular de la gestión empresarial. Los contratos de Internet móvil ilimitada se deben respetar, los operadores deberían poder modificar sus ofertas de servicios y precios libremente y en competencia con los otros operadores, no de la mano del jefe del cartel (SUTEL)".

Cuando Costa Rica abrió su mercado de telecomunicaciones, teníamos dos opciones: tener un mercado abierto y competitivo (como en Guatemala y El Salvador) o tener uno altamente regulado y de competencia administrada. Costa Rica, el país del eterno palanganeo, prefirió optar por el segundo escenario. Para eso creamos un ente (Superintendencia de Telecomunicaciones) que no solo limita la cantidad de actores que puede haber en el mercado, sino que también determina el rango de precios que pueden cobrar por sus servicios. La idea era que los operadores no abusaran de los consumidores, pero como podemos ver, lo que ha ocurrido es que los operadores hacen lobby a la SUTEL para que ejerzca sus poderes regulatorios a su favor.

De tal forma, en Costa Rica pasamos de un monopolio estatal en telecomunicaciones a un cartel protegido por el Estado. La SUTEL ha sido capturada por los intereses de las empresas que debe regular. George Stigler lo predijo hace décadas, pero en Costa Rica seguimos persignándonos ante el fetiche de la regulación estatal.

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Por la Libre Juan Carlos Hidalgo

Juan Carlos Hidalgo es analista de políticas públicas sobre América Latina en el Cato Institute, en Washington DC. Escribe frecuentemente sobre temas de actualidad y sus artículos han sido publicados en medios estadounidenses como el International New York TimesMiami Herald, New York Post, Huffington Post, Forbes, y en importantes periódicos iberoamericanos como El País (España), La Nación (Argentina), El Tiempo (Colombia), El Universal (México), El Mercurio (Chile), entre otros. Es autor de la columna "De frente" en La Nación. También participa regularmente como comentarista en medios internacionales como CNN en Español, NTN24, BBC News, Al Jazeera y Voice of America. Se graduó en Relaciones Internacionales en la Universidad Nacional y sacó su maestría en Comercio y Política Pública Internacional en George Mason University en Estados Unidos. Además es miembro de la Mont Pelerin Society y Premio ANFE a la Libertad 2014.

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