Ramón Mendiola

Sin miedo hacia los Estados Unidos

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¿Cada cuánto una compañía costarricense hace un negocio de $388 millones? Además, ¿con qué frecuencia una empresa local compra a otra extranjera que equivale a la mitad de su tamaño?

Esos hechos no se presentan muy a menudo en el sector empresarial del país, pero lo realizado Florida Ice & Farm Co. (Fifco) este año cumple esos requisitos.

Incluso, a las pocas horas de que la noticia se dio a conocer, había personas en las redes sociales que se confundieron y afirmaron que más bien el negocio había sido a la inversa. Era lógico pensarlo, dada la historia reciente de empresas costarricenses.

A finales de octubre, la Fifco anunció la compra de la cervecera estadounidense North American Breweries Holdings LLC (NAB) por $388 millones.

Se trató de una adquisición poco usual hecha por una firma costarricense a otra en Estados Unidos. Otra característica llamativa fue que, en valoración NAB, equivale a la mitad de lo que es Fifco y en producción de bebidas añade un tanto igual a lo que produce la cervecera nacional.

Ramón Mendiola, director general de Fifco, reconoce que se trata de una operación importante que hace del 2012 un año atípico para Fifco, por lo menos en lo que respecta a su gestión, que ejerce desde el 2003.

Él y su equipo de ejecutivos –Mendiola recalca que no hace las cosas solo– decidieron aprovechar la oportunidad que se presentó: comprar una cervecera. A su criterio, es algo pocas veces visto, principalmente en el tamaño adecuado para Fifco, pues lo más común es que los grandes conglomerados cerveceros tomen el control de otras firmas más grandes que NAB.

El negocio quedará cerrado para el final de diciembre próximo, cuando las autoridades antimonopolio de Estados Unidos den el visto bueno para el cierre de la adquisición.

Aunque ya Fifco tenía la experiencia de hacer compras fuera del país, esta es la primera vez que lo hace a mayor escala y en un mercado más grande.

Este año EF eligió a Mendiola como el empresario del año por la adquisición de NAB y otras decisiones al frente de la cervecería que, en palabras del ejecutivo, fueron pasos importantes en la estrategia de diversificación.

“Es una empresa que ha logrado un crecimiento muy importante en ventas y utilidad en los últimos diez años, pero que, además, ha desarrollado un modelo de negocio basado en la sostenibilidad” dice Mendiola respecto al estado en el que se encuentra la compañía.

Viejo conocido

Esta es la segunda vez que Mendiola es reconocido como el empresario del año por EF. En el 2007 lo recibió por la adquisición de las operaciones locales de PepsiCo, una negociación de $116 millones con la cervecera SABMiller, que era la propietaria de la producción de esa marca en Costa Rica.

En el 2010 y en el 2011 recibió menciones especiales por la adquisición de las firmas distribuidoras de vinos y destilados Hi Cuvée y Vinum Aura, así como por el lanzamiento de las políticas ambientales en la empresa, como la de carbono y agua neutral.

De esas dos acciones, Mendiola ya cuenta algunos de los logros: por un lado, la firma ya maneja la división Florida Vinos y Destilados y, en el campo de la gestión, este año logró la certificación de ser agua neutral.

Para él, todo obedece a la meta de diversificación en la producción y en la geografía. “En los últimos años, nos hemos acercado más a nuestra visión de convertir a Florida en una empresa total de bebidas. Sin embargo, siempre existen oportunidades de hacer más robusto nuestro portafolio”.

Un año movido

En una entrevista con EF, el pasado 29 de noviembre, Mendiola explicó por qué el 2012 ha sido peculiar en comparación con los anteriores.

Se debe principalmente a que se dieron pasos trascendentales en los tres principales dimensiones de la empresa: económica, social y ambiental.

Los resultados para el año fiscal de Fifco (terminado el 30 de setiembre) indican un crecimiento en ventas netas del 10% y un aumento en la utilidad para los accionistas del 55%.

Además, insiste Mendiola, se tuvo que atender la agenda de cinco grandes transacciones.

La primera ocurrió en las últimas semanas de diciembre del 2011, cuando compraron la cadena de panaderías Musmanni, movimiento que hizo a la compañía acercarse al negocio de la venta al detalle y las franquicias.

El segundo movimiento fue en enero, cuando la parte inmobiliaria se desprendió del 30% que poseía del proyecto de Península Papagayo y, a cambio, tomó el control total de 300 hectáreas al norte de esa región.

Más adelante, en marzo, finiquitaron la alianza y compra de activos de la planta de producción de Coopeleche, para que setiembre saliera la marca de lácteos Mú!.

En julio, cerraron una negociación de un año y ocho meses con la firma Diageo, que es la propietaria de una gran cantidad de licores. Esa operación hizo que Fifco duplicara la cantidad de presentaciones de productos que distribuye.

Y finalmente, al terminar octubre, anunciaron la compra de NAB, con lo que duplicaron su tamaño en producción cervecera y tomarán el control de la distribución de las exportaciones de Imperial en Estados Unidos.

Edad: 48 años | Puesto: Director general de Florida Ice & Farm Co. | grado académico: Máster en administración con énfasis en negocios internacionales en J.L. Kellogg Graduate School of Managment, Northwestern University | otros cargos: Laboró en Philip Morris International y en Kraft Foods International antes de su llegada a Fifco.


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