El cine que salvó a un mall en apuros

Los dueños de CitiCinemas desconocían el negocio pero hoy son fuerte competencia de otras cadenas


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Javier y Alejandro Kopper, dueños de la empresa desarrolladora, Inversiones Kopper Muñoz S.A., tuvieron que ingresar al negocio de los cines y fundar CitiCinemas para salvar su proyecto Plaza Grecia.

Javier Kooper relata que el trato ya estaba casi cerrado. Cinépolis sería la cadena que operaría las tres salas de cine del nuevo centro comercial Plaza Grecia, ubicado en el cantón alajuelense del mismo nombre.

Sin embargo, en diciembre del 2008, este desarrollo de 21.000 metros cuadrados de construcción y 72 locales comerciales, abrió sus puertas pero sin cines.

Cinépolis, de capital mexicano, se echó para atrás porque la crisis económica mundial estaba llegando a su punto máximo y decidió retrasar el proyecto uno o dos años.

Javier y Alejandro Kopper, dueños de la empresa desarrolladora del mall, Inversiones Kopper Muñoz S.A. , sabían que sin cines, podrían perder a los inquilinos que tanto les había costado conseguir (Mc Donald’s, Pizza Hut, Tacobell , tienda Llobet, etc.).

Los Kopper se negaron a ver fracasar su proyecto y decidieron crear y operar su propia marca de cines 100% tica: CitiCinemas.

Para ello, se asesoraron con el experimentado distribuidor nacional de películas, Luis Carcheri (de Distribuidora Romaly), y él los contactó con dos empresas estadounidenses, proveedoras de equipo para este tipo de salas.

Empero, la puesta en funcionamiento de las butacas requeriría de $2,5 millones y, en plena crisis, esto era difícil de obtener.

Una nueva maniobra fue implementada. La desarrolladora vendió poco más del 30% de los locales de Plaza Grecia y así consiguió los fondos necesarios.

En junio del 2009, Citi Cinemas ya era una realidad. Unas 550 butacas y tres pantallas de 16 m x 7 m empezaron a proyectar filmes y, con ello, generaron el tráfico suficiente para incrementar las ventas de sus inquilinos en 40%.

“Ese tropiezo se convirtió en una bendición para la empresa”, dice Javier Kopper.

Y tiene razón. Luego del éxito inicial, hace un año CitiCinemas abrió cuatro salas adicionales en Plaza Coral en Jacó, Puntarenas.

Además, en junio del 2013, duplicará el número de butacas en su primera sede y, en octubre de ese mismo año, llegará a Heredia con seis más.

En ambos proyectos, la compañía invertirá más de $4 millones, financiados en parte por el Banco de Costa Rica (BCR), tal como sucedió en las etapas previas.

Despojado de presunción y con buen sentido del humor, Kopper recibió a EF en sus oficinas de Grecia –ubicadas a escasos 100 metros del mall– para contar los detalles de una historia llena de curiosas casualidades.

Del azúcar a los edificios

La familia Kopper se dedicó por muchos años al negocio de la producción de azúcar. Incluso, el terreno donde hoy se encuentra su centro comercial fue alguna vez un ingenio manejado por el padre de Alejandro y Javier.

No obstante, la explosión demográfica del cantón hizo que los habitantes dejaran de cultivar caña y utilizaran el suelo para construir sus casas. Sin materia prima, el ingenio cerró puertas en la década de 1980.

A partir de ese momento, los inversionistas centraron sus esfuerzos en desarrollar cuatro proyectos urbanísticos en la zona y en el 2008 vieron el potencial del antiguo ingenio como plaza comercial, dada su cercanía con el centro de Grecia.

Sin embargo el proyecto, no podía ser como cualquier otro.

“Como aquí hay tanta ventas de carros usados, todo el mundo tiene uno. Entonces, debíamos ofrecer un producto de calidad que compitiera con lo que la comunidad encuentra cuando sale a Alajuela y San José”, explica Kopper.

La percepción no es errónea. Grecia reúne a más de 40 ventas de autos usados y cuenta con una población de 76.898 habitantes, la tercera más grande en la provincia de Alajuela, según datos del Instituto Nacional de Estadística y Censos (INEC).

El experimento parece haber funcionado. Plaza Grecia tiene apenas unos tres locales desocupados, pero ya comprometidos con nuevos inquilinos, y solo la cadena de cines atrae a unas 14.000 personas mensualmente.

Estrategia aprendida

Javier Kopper reconoce que nunca fue un cinéfilo empedernido, pero su actual ocupación lo obligó a “agarrarle el gusto” y ahora es algo que disfruta.

Él mismo se encarga de armar la programación y poco a poco, con la asesoría de sus proveedores estadounidenses, ha ido descubriendo las “mañas” de la industria del cine y de sus clientes.

Por ejemplo, Kopper sabe que, en Grecia, la última tanda debe ser a las 8:00 p. m., pues la gente se acuesta temprano. Lo contrario pasa en Jacó, donde la gran mayoría de clientes trabaja en turismo y requiere el servicio más tarde.

Un importante consejo de sus colegas extranjeros fue el de no construir un pasillo en el centro de la sala, pues allí están las mejores y más codiciadas butacas.

Además, se le recomendó colocar la salida de emergencia de manera que no interviniera con el espacio de la pantalla, tal como sucede en otros complejos.

Empero, la mejor sugerencia que recibió el inversionista fue la de adquirir equipos con tecnología de punta, debido a que justamente en el 2008, la industria del iniciaba su transición hacia la proyección digital, dejando de lado los tradicionales filmes de 35 mm.

Hoy, en CitiCinemas el 50% de las proyecciones son digitales.

A eso hay que agregarle que desde el principio, el complejo fue equipado con pantallas LCD para las carteleras y los combos de confitería.

Casi todos estos cambios fueron implementados hasta después por otros complejos como Cinépolis, Cinemark y CCM.

Según Kopper, es por eso que dos importantes desarrolladoras de centros comerciales del país buscaron a la empresa para que instale nuevas sedes de la cadena en sus proyectos.

Una de ellas estará operando en octubre del 2013 en Heredia y la otra en Santa Ana en el 2014.

El primer complejo tendrá dos salas VIP y la que podría ser la segunda pantalla de cine más grande del país, solo superada por la IMAX de Nova Cinemas, localizada en Avenida Escazú.

La competencia no será fácil, pues todas estas marcas han anunciado planes de expansión en la Gran Área Metropolitana.

Sin embargo, Kopper está consciente de las fortalezas de CitiCinemas.

“El tipo de tecnología que usamos para el sonido y el video, la comodidad de las butacas y el diseño de las salas es nuestra ventaja ante los clientes y los desarrolladores”, comenta con seguridad Kopper.

Facebook, el aliado de CitiCinemas

Parte del éxito de este complejo responde al manejo y atención que le da a su cuenta de Facebook.

Programación: Los horarios y los títulos que proyecta la cadena son definidos a partir de las preferencias de sus fans en la red social.

Quejas: Algunas de los cambios hechos al servicio, como la eliminación de una misma fila para comprar palomitas y boletos, se impulsaron a través de la red social.

Más digital: La empresa está invirtiendo en una nueva plataforma que permitirá comprar y reservar boletos por Internet. La opción estará disponible en diciembre.

Fuente Javier Kopper.

Sostenbilidad y financiamiento